Все мальчишки в детстве играют в войну. Юношам война видится чем-то похожим на боевик или компьютерную игру. Художественные фильмы рисуют боевые действия в поэтических красках и романтических тонах. Александр Глебович Невзоров — известный российский репортёр, автор программы «600 секунд». Он не раз выезжал в зоны вооружённых конфликтов, имеет несколько ранений, контузии, государственные награды. Он профессионально занимается анатомическими исследованиями.

Картина основана на реальных событиях. Фильм «Чистилище», который снял Невзоров, рассказывает о событиях первой чеченской войны. Творчество Невзорова вызывает шок у неподготовленного зрителя. Кровь, крики, оторванные конечности, вывалившиеся внутренние органы, жестокость, грязь показывают истинное лицо войны. В фильме снимались бойцы дивизии Дзержинского, которые воевали в Чечне. Картина была снята с минимальным бюджетом, в ходе съемок использовалась боевая стрельба из различного оружия.

Неподготовленные российские призывники пытаются удержать больничный комплекс в городе Грозном. Чеченские подразделения и иностранные наёмники постоянно громят российских солдат. Пленным отрезают головы и половые органы. Положение спасают бойцы спецназа ГРУ, которые проникают к чеченцам и корректируют огонь танка по чеченским позициям. Чеченцам удаётся подбить танк, они пытаются завербовать командира танка. Командир чеченцев Дукуз Исрапилов даёт командиру 5 минут для принятия решения. Командир Игорь Григоращенко принимает решение открыть огонь по чеченцам прямой наводкой. Огневые точки чеченцев разбиты.

Спецназовцы внутри чеченского корпуса убивают литовских снайперов. Полковник Виталий Суворов поднимает уцелевших и раненых бойцов в атаку. Оставшиеся чеченцы вытаскивают покалеченного командира из подбитого танка и распинают его на кресте. Чеченцев выбивают из корпуса, распятый танкист умирает с улыбкой на окровавленном лице. Вскоре корпус снова занимают чеченские подразделения. Фильм оставляет тяжёлые впечатления, навсегда выбивая из головы обывателя миф о «романтизме» боевых действий. Невзоров признавался, что любит войну. Эту патологическую любовь зритель будет чувствовать на протяжении всего фильма.